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Son compartimentos del citoplasma rodeados por una membrana y que tienen distintas finalidades en la célula. Aunque también existen en las células animales, están mucho más desarrolladas en las células vegetales.
Las vacuolas surgen en las células vegetales jóvenes, probablemente a partir de vesículas derivadas del Complejo de Golgi. En principio, estas vacuolas son muy abundantes, pero de pequeño tamaño; a medida que
la célula va creciendo, se van fusionando hasta formar, generalmente, una sóla vacuola que ocupa casi todo el interior de la célula, quedando el citoplasma comprimido contra la pared.
La composición de las vacuolas varía según el tipo de planta; el principal componente del líquido vacuolar es el agua, donde se hallan disueltas sales minerales y otras sustancias. A veces algunas sales, por hallarse en
alta concentración, aparecen formando cristales dentro de la vacuola.
Entre las funciones de las vacuolas en las células vegetales, destacan:


a) Favorecen el aumento de tamaño de la célula: las células vegetales crecen rápidamente debido en gran parte a la acumulación de agua en sus vacuolas, lo que supone poco gasto de energía.

b) Regulan la presión de turgencia: como ya estudiamos, la entrada de agua por ósmosis en la vacuola hace que ésta aumente su volumen, ejerciendo una presión contra la pared celular que determina la turgencia de la célula; si sale agua de la vacuola, esta presión disminuye, perdiendo turgencia la célula.

c) Almacenan gran variedad de sustancias, entre las que figuran:

- Productos de desecho (p.e., nicotina, opio), que resultan perjudiciales para la célula si permanecen en el citosol
- Sustancias nutritivas (carbohidratos, proteínas), como ocurre en las semillas.
- Sustancias que la planta usa en su relación con otras plantas o animales; p.e., pigmentos en las células de los pétalos que atraen a los insectos polinizadores, sustancias venenosas (p.e., alcaloides) que alejan a los depredadores.

En las células animales también existen vacuolas, pero son menos abundantes y suelen estar relacionadas con
los procesos de heterofagia y autofagia, como ya hemos visto.

Célula vegetal: vacuolas

Célula vegetal

Vacuolas

Esquema de una célula vegetal. Se observa que el aumento del volumen celular se produce sin que aumente el volumen del citosol

 

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