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Biología

   
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El descubridor del mundo microbiano fue Antony Van Leeuwenhoek, (1632-1723) que con unos microscopios simples, fabricados por él mismo, observó, en agua de lluvia conservada al aire libre durante varios días y en infusiones, seres vivos reducidos a los que denominó animálculos, pequeños animales.
Los científicos de esta época realizaron gran cantidad de experimentos con resultados contradictorios para averiguar el origen de estos organismos microscópicos. Algunos de ellos eran experimentos defectuosos y los resultados aportaban pruebas a favor de la generación espontánea. En esta época se admitía que Dios había creado al hombre y a los organismos superiores, mientras que insectos y demás criaturas pequeñas surgían por generación espontánea del fango o de la materia en descomposición.
Esta idea se mantuvo, incluso, después del experimento realizado por Francesco Redi, en 1665. Redi colocó carne en recipientes, unos cubiertos y otros sin cubrir, y observó que sólo se desarrollaban gusanos en la carne que había estado en contacto con moscas. Con ello demostró que las larvas no surgen en la carne por generación espontánea; éstas surgen de los huevos depositados por las moscas.
La teoría de la generación espontánea fué refutada por Louis Pasteur en 1862, que, mediante sencillos experimentos que le harían célebre, demostró que ningún ser vivo, ni siquiera los microorganismos, surge por generación espontánea; que los microorganismos se encuentran en cualquier lugar y que, además, son los responsables de la descomposición de la materia orgánica.

Veamos uno de sus experimentos más notables:

Introdujo caldo de carne en un matraz y, luego, con una llama estiró y curvó el cuello del mismo, hasta formar un tubo fino y curvo, que permitía la entrada de aire.

Calentó el caldo hasta su ebullición, con el fin de eliminar los microorganismos presentes en el mismo. Las gotas de agua del extremo del tubo
retienen el polvo que entra.

Al cabo de un tiempo, durante el cual Pasteur observó que en el caldo no se desarrollaba ningún microorganismo, inclinó el matraz para que el caldo tomara contacto con el polvo retenido en el cuello. Al volver el caldo al matraz, empezó a enturbiarse debido al rápido crecimiento de los microorganismos. Con ello demostró que los microorganismos que se desarrollaron en el caldo estaban en el polvo que se fué acumulando en el tubo;
por tanto, no surgían por generación espontánea.

Otras aportaciones de Louis Pasteur a la Microbiología fueron:
- Descubrió que la fermentación es un proceso que realizan los microorganismos para obtener energía en ausencia de O2, algunos de forma exclusiva (anaerobios estrictos) y otros de forma alternativa, cuando no hay O2 (anaerobios facultativos)
- Demostró que la producción de alcohol en la obtención del vino y de la cerveza es consecuencia de un proceso de fermentación realizado por
levaduras.
- Asimismo demostró que la aparición de sustancias que, como el ácido acético, agrian el vino se debe a una fermentación producida por
bacterias
.
La acidificación del vino constituía en esa época un grave problema económico en Francia; Pasteur descubrió el remedio: calentar lentamente el vino hasta alcanzar la temperatura que mate las bacterias causantes de este problema.
Pasteur hizo extensivos estos estudios a otros problemas, como la conservación de la leche, y propuso una solución similar: calentar la leche a temperatura elevada antes de su embotellado. Este proceso se utiliza en la actualidad y recibe el nombre de pasteurización (actualmente, la pasteurización de la leche se hace calentándola rápidamente a 72 ºC durante 15" y enfriándola a continuación muy deprisa. Este proceso asegura la conservación de la leche 48 h.)
- Contribuyó al desarrollo de las vacunas. Empezó estudiando el carbunco o ántrax, una enfermedad mortal del ganado ovino y vacuno, que
también afecta a las personas. Koch, fué quién demostró que está causada por un bacilo, pero fué Pasteur quién sugirió un sistema de prevención de la infección: inducir una forma leve de la enfermedad en los animales inoculándolos con el bacilo debilitado lo que proporcionaría resistencia a la infección.
Como sabemos, este sistema de prevención de las infecciones se conoce como vacuna.
Con el fin de demostrar su teoría, Pasteur empezó inoculando 25 ovejas; pocos días más tarde inoculó a éstas y a otras 25 un cultivo del bacilo especialmente poderoso. Predijo que las 25 ovejas que no habían sido inoculadas previamente, perecerían y concluyó el experimento de forma espectacular: mostrando a una multitud escéptica los cadáveres de las mismas dispuestas una junto a la otra.
Pasteur también ideó con éxito una vacuna contra el virus causante de la rabia.

La 1ª vacuna descubierta se debe al médico inglés Jenner en 1796 quién observó la resistencia frente a la viruela de los muchachos que trabajaban en establos con vacas que sufrían la viruela de la vaca. Ésta es una enfermedad eruptiva y pustulosa de la vaca que solo produce en el hombre un ligero padecimiento y lesiones cutáneas. Al inocular en personas sanas pústulas de la viruela vacuna, Jenner conseguía que estas personas no padecieran la viruela humana, de efectos más graves que la viruela vacuna. El término vacuna fué propuesto posteriormente por Pasteur en 1881 para designar este sistema de prevención de las enfermedades contagiosas.

Más información:

Historia de la microbiología

 

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