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EL SIDA (Síndrome de Inmunodeficiencia Adquirida) es una enfermedad detectada por 1ª vez en 1981, inicialmente en homosexuales. Hoy se sabe que no es exclusiva de este grupo social y que es consecuencia de la infección por un virus al que se ha llamado VIH (Virus de la Inmunodeficiencia Humana). Fué aislado e identificado en 1983 por L. Montaigner en el Instituto Pasteur de París.
Este virus parasita a ciertos glóbulos blancos, fundamentalmente a los linfocitos T4, que desempeñan un papel muy importante en la defensa del organismo contra las
infecciones. La destrucción de estos linfocitos por el HIV determina inmunodeficiencia en el organismo, lo que significa que está expuesto a la acción de diversos microbios patógenos (otros virus, bacterias, hongos, etc.); es adquirida puesto que antes de la infección por el virus, el organismo presentaba una respuesta inmunitaria normal.
La infección por el HIV puede no desencadenar de inmediato la enfermedad, pero existe una alta probabilidad de que ésta acabe desarrollándose con el tiempo. El SIDA se caracteriza por la aparición de graves infecciones (neumonías, meningitis, encefalitis, infecciones gastrointestinales, dermatológicas, etc.) llamadas en conjunto "infecciones oportunistas" y que acaban provocando la muerte.
El paso del virus HIV de un enfermo a un sano ocurre por 3 vías:
- Por transfusión sanguínea, lo que afecta a los transfundidos, hemofílicos y toxicómanos (debido al uso de jeringuillas contaminadas).
- Por transmisión sexual.
- Por transmisión de la madre al hijo durante el embarazo.

Ciclo del virus del SIDA

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