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Biología

   
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Acabamos de estudiar cómo la secuencia de bases de un gen se transcribe en una cadena de ARN. Si el gen que se transcribe contiene información para la síntesis de proteínas, se origina una cadena de ARNm, cuya secuencia de bases va ser traducida por los ribosomas, de acuerdo con el código genético, que es el “diccionario” que
establece la correspondencia entre el “idioma del ARNm” (secuencia de bases) y el “idioma de las proteínas” (secuencia de aa).
Puesto que en el ARN sólo hay 4 bases distintas, ¿cómo pueden estar representados los 20 aa proteicos?:
- si cada aa estuviera representado sólo por una base, sólo podrían estar codificados 4 aa - si a cada aa le correspondiera una combinación de 2 bases, como sólo son posibles 42 = 16 combinaciones distintas, tampoco podrían estar representados todos los aa proteicos.
- si a cada aa le correspondiera una combinación de 3 bases, como son posibles 43 = 64 combinaciones distintas, habría representación suficiente para todos los aa. La conclusión es que, al menos, se necesitan 3 nucleótidos para codificar un aa.

En efecto, los trabajos de Severo Ochoa y otros investigadores, permitieron confirmar que cada aa proteico está representado en el ARN por una o más secuencias de 3
bases, a las que se denominó tripletes o codones. Además se fué descifrando la correspondencia entre estos tripletes y los aa, es decir, se llegó a determinar qué
tripletes representan a cada aa. Dicha correspondencia se resume en una tabla, en la que la columna izquierda contiene la 1ª base de cada triplete y la columna derecha la 3ª base, en el sentido 5´ ---> 3´
En el código genético existen codones que no codifican ningún aa, como son UAA, UAG, UGA. Se ha comprobado que su función es indicar el final de la síntesis de la
cadena peptídica.
El código genético presenta las siguientes características:
- A excepción de la metionina y el triptófano, cada aa está representado por 2 o más codones distintos; este hecho se conoce como degeneración del código genético. Decir que el código genético es "degenerado" no significa que sea imperfecto, pues ningún codón representa a más de un aa.. En muchos casos, los codones que representan el mismo aa sólo se diferencian en la tercera base; por tanto, las 2 primeras bases son las que determinan la especificidad de los codones por el aa.
- Es universal, ya que cada aa está representado por los mismos codones en todos los seres vivos; incluso los seres acelulares, como los virus, usan el mismo código. Sólo se conocen algunas excepciones en el ARN mitocondrial y en el ARN de algunos protozoos (p.e., el codón UAA, en lugar de indicar fin, codifica el aa glutamina).
- El código carece de solapamientos: significa que los tripletes se disponen en el ARNm uno a continuación de otro y no comparten ninguna base; además es unidireccional, pues el mensaje del ARNm se “lee” siempre en el sentido 5' -- 3', desde el codón que indica el comienzo de la proteína hasta el que indica su final.

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