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El encefalo

 

En todos los vertebrados, el encéfalo contiene muchos grupos de neuronas especializadas. En los vertebrados superiores, el encéfalo contiene muchas más neuronas que la médula espinal y ejerce un control muy fuerte sobre el resto del sistema nervioso.
La estructura básica del encéfalo en los vertebrados es la misma en todas sus clases. En la parte más caudal del encéfalo, donde se une con la médula espinal, ésta se ensancha para dar lugar a lo que se conoce como bulbo o médula oblonga. El bulbo contiene centros que controla la respiración, los reflejos cardiovasculares y la secreción gástrica. También contiene grupos de neuronas que reciben información sensorial de distintos tipos y las transmite a otros centros sensoriales y motores del encéfalo.
El cerebelo, que es de posición dorsal al bulbo, consiste en un par de hemisferios, que tienen una superficie lisa en los vertebrados inferiores, y una superficie más rugosa y contorneada en los vertebrados superiores. Su función es la de integrar la información que le llegan desde los canales semicirculares, otros propioceptores y los sistemas visual y auditivo. Estas señales son comparadas en el cerebelo, y la respuesta resultante ayuda a coordinar la respuesta motora responsable del mantenimiento de la postura, orientando al organismo en el espacio y coordinando movimientos precisos de las extremidades..
El tamaño del cerebelo depende de la importancia que tenga con el comportamiento de los organismos dentro de ese grupo. Al comparar el cerebelo de mamíferos y aves, veremos que el de las aves es más grande, relativamente, ya que parece ser que será más difícil coordinar sus movimientos en un espacio tridimensional al volar, que para los mamíferos desplazarse por un espacio bidimensional como la superficie de la tierra.
El cerebelo carece de cualquier conexión directa con la médula espinal, por lo que no podrá controlar directamente los movimientos, sino que enviará señales al encéfalo, a regiones que controla directamente el movimiento. Además se ha observado que el cerebelo participa en el aprendizaje de las habilidades motoras, y observaciones recientes sugieren que anomalías en algunas neuronas podrían ser las causantes de comportamientos autistas.
El puente consiste en tractos de fibras que conectan entre sí diferentes regiones del encéfalo. Por ejemplo, conectan el cerebelo y el bulbo con los centros superiores. El tectum, o lóbulo óptico, localizado en el encéfalo medio, recibe e integra señales visuales, táctiles y auditivas. En vertebrados inferiores, el tectum desempeña un papel básico para el funcionamiento del encéfalo, pero en los mamíferos funciona principalmente como una estación en el camino de las señales hacia los centros superiores.
El tálamo es un centro importante de coordinación de las señales sensoriales y motoras. Funciona como una estación de relevo para las señales sensoriales que entran, proporcionando también un procesado inicial de la información. El hipotálamo incluye varios centros que controla las funciones viscerales, tales como la regulación de la temperatura corporal, la ingestión, la bebida o el apetito sexual. Esto centros hipotalámicos participan también en la expresión de reacciones emocionales tales como la excitación, el placer o la rabia. Desde aquí se ejerce un cierto control sobre la actividad de la hipófisis.
La parte anterior del encéfalo contiene estructuras relacionadas con sus características más antiguas y más nuevas. El sistema olfatorio forma la mayor parte del encéfalo anterior en muchos vertebrados primitivos. El sistema olfatorio es el único sistema sensorial cuya información no pasa por un procesado previo en el tálamo, sino que va directamente al cerebro, lo que se puede interpretar como la prueba de su antigüedad. Por lo tanto, en los vertebrados inferiores, el cerebro integra las señales olfatorias y organiza las respuestas motoras correspondientes. Los grandes hemisferios cerebrales que dominan el encéfalo humano han evolucionado a partir de este pequeño cerebro y su limitada función.
En resumen, en el cerebro distinguimos las siguientes zonas:
• Anterior: Prosencéfalo
o Telencéfalo; se bifurca y forma ventrículos.
Hemisferios cerebrales
o Diencéfalo

Epitálamo: Epifisis
Tálamo
Hipotálamo
• Quiasma óptico: Aquí, en aves y mamíferos, se desvían algunos axones, hacia el lado contrario del cerebro. Esto se verá más adelante.
• Infundíbulo
• Hipófisis
• Medio: Mesencéfalo
o Lóbulos ópticos
• Posterior: Rombencéfalo
o Metencéfalo ---- Cerebelo
o Mielencéfalo ---- Bulbo raquídeo
El hipotálamo controla muchas funciones de los organismos como la circulación, la temperatura, la alimentación,... Se trata de un órgano de escaso tamaño, pero que constituye la unión del sistema nervioso y el sistema endocrino.

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